Los escarabajos, debido a su tamaño, abundancia y belleza, han jugado varios papeles en sus interacciones con los seres humanos. Los principales usos de los escarabajos por los seres humanos han sido la religión, el folclor, la medicina natural o étnica, alimento, adornos y emblemas.

Ciertamente, uno de los roles más impresionantes de los escarabajos en la cultura humana es el rol simbólico de los escarabajos peloteros o estercoleros en la civilización egipcia, 3.000 AC. Colectivamente conocidos como el escarabajo sagrado, estos insectos y su comportamiento de rodar una bola simbolizó ciertas partes de la teoría egipcia acerca del universo. Ra, de acuerdo con la teología egipcia, fue el Dios Sol responsable de guiar diariamente al sol a través del cielo. Ra, también fue el primer gobernante de Egipto. Un culto se desarrolló en el cual Ra fue simbolizado por el escarabajo, y el sol fue representado por la bola de excremento. El escarabajo empujando su bola fue un símbolo terrestre de Ra escoltando al sol en su jornada diaria a través del cielo. La puesta de sol también fue correlacionada con el entierro de la bola de excremento en la tierra que es parte del comportamiento del escarabajo. El observar al escarabajo emerger de una momia cadavérica (el estadio del desarrollo conocido como pupa) era como el volver a nacer. Los sacerdotes egipcios pensaron que sea lo que fuere que le pasaba al sol debajo del suelo (después de la puesta de sol) era esencialmente igual a la metamorfosis del escarabajo. El sol entraba en el suelo al final del día como lo hacía el escarabajo con su bola de excremento. El sol luego viajaba debajo del suelo de oeste a este mientras experimentaba una metamorfosis que resultaba en una regeneración la siguiente mañana cuando el sol volvía a salir otra vez del suelo como el dios escarabajo Khepri. Si el escarabajo y el sol podían renacer de la tierra después de la muerte y la transformación, ¿por qué esto no podía ser posible para los humanos? ¡Se dice que el estadio pupal de los escarabajos inspiró el proceso de momificación humana! ¡La momia fue la imitación de la pupa de escarabajo, que era una condición temporal antes del renacimiento!

El uso de los escarabajos en la medicina étnica, o de tradición, estuvo y sigue estando ampliamente distribuida en Asia, especialmente en China. Se ha reportado que en Laos, los escarabajos peloteros o estercoleros fueron usados como una medicina para la diarrea y la disintería. Los escarabajos asados y pulverizados y un poco de calcio en polvo y azafrán se añadían al agua que debía ser bebida. El componente de carbonato de calcio del brebaje sería la parte útil para el malestar estomacal. ¡Pero, los escarabajos estercoleros son huéspedes intermediarios para los parásitos como las tenias, los helmintos y las bacterias patógenas! Sin embargo, los escarabajos estercoleros siguen siendo usados comúnmente en la medicina étnica tradicional china, especialmente para el tratamiento del cáncer.
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El uso humano de los escarabajos más extendido actualmente es en la alimentación. El uso de insectos como alimento arribó independientemente en numerosas sociedades. Mientras muchos nativos son selectivos con los insectos y solo comen ciertos tipos, otros comen casi todos los tipos de insectos que puedan atrapar. Las larvas (comúnmente llamadas gallina ciega o cuzos) y ocasionalmente adultos de escarabajos más grandes, son elegidos principalmente como alimento debido a su tamaño. Algunas culturas los comen asados sobre carbones o en palito, y otros los comen fritos o crudos. Usualmente, esta práctica toma varios pasos, el recoger los escarabajos, la limpieza (que a veces toma de 1-2 días), preparación (cuando comen escarabajos adultos, la costumbre es quitar la cabeza, el tórax, patas y alas), y finalmente el proceso de cocción elegido. Algunos escarabajos se venden como una exquisitez en los mercados locales.
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Alrededor del mundo, los escarabajos han sido usados como adornos, ya sea como joyas talladas en amuletos con forma de escarabajos o al usar el propio escarabajo, o sus partes, para decorar collares, adornos de la cabeza y otros accesorios. Esta es una consecuencia de la belleza de estos escarabajos así como su valor simbólico en nuestras culturas.
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Hoy en día, el uso de los escarabajos se muestra en joyas, dulces, bebidas, estampillas de correo e incluso autos como este modelo 1939 en la izquierda. La gente moderna trata de integrar los escarabajos en sus vidas como mascotas, tatuajes y esculturas que representan algunos de los escarabajos más bellos.

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Referencia
: Brett C. Ratcliffe. 2006. Scarab Beetles in Human Culture. Coleopterists Society Monograph Number 5:85-101.

Reconocimiento de las fotografías:
1. Foto cortesía de Egyptian Museum of Cairo a Brett Ratcliffe.
2. Foto por Mike Klein.
3. Foto por Brett Ratcliffe.
4. Foto por Stephan LeTirant.
5. Foto cortesía de Shogakukan, Inc., Tokio, Japón a Brett Ratcliffe.
6. Foto por Brett Ratcliffe.
7. Foto cortesía de Brett Ratcliffe.
8. Foto por German Amat.
9.
Foto por Brett Ratcliffe.

 

Chrysophora chrysochlora
 

En América del Sur, los nativos de la Amazonía hacen collares hermosos usando las alas duras (élitros) de unos escarabajos preciosos llamados
Ch
rysophora chrysochlora.

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Autores: Aura Paucar-Cabrera y Brett Ratcliffe

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Producido el 28-MAR-2010. Versión en español generada el 15-OCT-2010